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Stone Stories: Una mesa de granito que pesa toneladas para explorar pequeñas estructuras

(Septiembre 2011) Los elementos no podrían ser más opuestos: un laser de 19 toneladas permite conseguir una precisión absoluta utilizado sobre una superficie de pocos nanometros. La razón de que para ello se haya utilizado granito reside en las propiedades particulares de esta piedra: no transmite casi las vibraciones, apenas reacciona a los cambios de temperatura y no tiene casi tensión interna. Además, su estructura cristalina es muy compacta, por lo que su superficie se puede pulir hasta quedar completamente lisa. Este factor, a su vez, facilita el uso de instrumentos de precisión como éste, que funciona mediante almohadillas neumáticas.

Desde hace poco tiempo, el Laboratorio Federal Suizo para Materiales e Investigación (Empa) ha abierto un nuevo centro láser en su sede de Thun. Aquí se desarrollan y prueban superficies innovadoras como, por ejemplo, estructuras diminutas que ofrecen poca resistencia a las corrientes de aire, o que no pueden ser ocupadas por hongos. Las posibilidades de aplicación se encuentran en la construcción de aviones o barcos, en la tecnología de iluminación o en nuevos tipos de ventanas, por nombra sólo algunos ejemplos.

La base de la instalación es un bloque de granito de 4,60 m x 2,10 m, y 50 cm de grosor. En él se encuentra insertado, con la máxima precisión, un carril de guía sobre el que se mueve una almohadilla neumática sobre el que se encuentra un mesa de 1,7 toneladas (2 m x 1,5 m x 20 cm), que es donde se colocan los materiales objeto de investigación.

La suave superficie de granito consigue que el cojín apenas pierda aire por la fricción.

Más arriba, sobre unas columnas, un puente y una mesa más, se encuentran las ópticas que producen el rayo láser y dirigen la luz concentrada que corta las estructuras que se colocan sobre la superficie de la primera mesa.

Además de la capacidad de fabricar mini-estructuras con la máxima precisión, otra particularidad de la instalación que la hace única en el mundo es que sólo se pueden producir objetos con una superficie máxima de 3 m².

Empa (Swiss Federal Laboratories for Materials Science and Technology)